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« Habemus papam ! » Avignon est avec Rome la seule ville a avoir entendu résonner cette phrase dans ses murs ! Un temps révolu, mais qui a laissé la ville d’Avignon profondément transformée et dotée d’un fabuleux palais des Papes.

L’épopée avignonnaise commence en 1309, quand le pape Clément V s’installe dans la ville. Mais au fait, pourquoi les papes ont-ils quitté leur nid douillet à Rome ? Parce que le nid n’était plus aussi douillet et qu’il était devenu risqué d’y demeurer ! Rome connaît alors des émeutes permanentes, mais surtout, de graves différents opposent le pape italien Boniface 8 au roi de France, Philippe le Bel. Pour sa sécurité, le Pape quitte Rome, mais il meurt peu après. Le nouveau pape élu (Clément V) est français et décide de s’installer hors de Rome, dans un endroit indépendant du royaume de France. Or, à cette époque, Avignon n’appartient pas à la France ! Les dés en sont jetés pour ce qui devient la cité des papes.

Le palais des Papes est construit à partir de 1335 par le deuxième Pape d’Avignon (Benoît XII), entreprise poursuivie par le troisième (Clément VI). Il est édifié en un temps record. A l’époque, la place qui se trouve aujourd’hui devant le palais n’existe pas (il faudra attendre le XVIIe siècle). On construit tout bonnement le palais au milieu des habitations ! La ville est transformée par cette occupation papale. Avec bientôt 40 000 habitants, elle devient l’une des plus grandes cités d’Europe. Pour la protéger des convoitises (mais aussi des débordements du Rhône !), des remparts sont ajoutés par Clément VI.

Sept papes s’y succèdent pendant environ 70 ans, jusqu’au moment où l’Italie exige que le chef de l’Eglise réintègre Rome. Survient alors le Grand Schisme d’Occident, qui durera 40 ans. Une période pendant laquelle 2 papes règneront : l’un à Avignon, l’autre à Rome !

Aujourd’hui, le palais du Pape est encore la plus vaste forteresse gothique d’Europe. La cour d’honneur, elle, est devenue la forteresse du Festival d’Avignon !

  • (c) Shutterstock.com
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