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Il suffit presque de les passer aux pieds pour entendre les cigales… Les espadrilles sont les chaussures emblématiques du sud. A Mauléon, la capitale française de l’espadrille, cette industrie fait encore vivre une centaine de personnes. Contre 2 000 au début du XXe siècle !

A Mauléon, tout commence au XIXsiècle, quand la famille Beguerie entreprend de vendre des espadrilles en grandes quantités. Elle ne fait alors que collecter les espadrilles confectionnées à la main et à leur domicile par les villageois de la région. Puis, entre 1850 et 1880, le « fabricant de sandales » ne fabrique toujours pas, mais il achète et distribue les matières premières nécessaires. A partir de 1880, c’est le stade industriel : l’espadrille est fabriquée en ville dans les usines à l’aide de machines. C’est le début d’une grande période de prospérité. Avec des consommateurs inattendus : les mineurs du Nord, qui usent une paire par semaine ! La main d’œuvre locale manque rapidement et on recourt à des saisonniers espagnols. Notamment des jeunes filles qui viennent à l’automne et repartent en mai. Elles y gagneront le joli surnom d’hirondelles…

Leur quotidien était beaucoup moins poétique, comme nous le raconte Joël Larroque, professeur d’histoire. « Elles étaient poussées par la misère pour quitter leur province. Ici, elles travaillaient 10 h à 12 h par jour. Elles étaient logées entre filles du même village ou avec les sœurs aînées, dans des maisons de misère, des fermes abandonnées. Elles partageaient leur chambre, leur lit. Elles mettaient tout en commun. Mais à travers leur rire, leur joie de vivre, elles savaient transfigurer la vie dure qu’elles menaient. »

Après s’être adaptés à la guerre de 1914-1918, qui verra le passage des semelles de corde aux semelles de gomme, les producteurs locaux doivent faire face à la concurrence de la Chine dans les années 1980. Aujourd’hui, ils évoluent encore et réinventent l’espadrille en utilisant de nouvelles matières comme de la toile imprimée ou même du cuir. Indubitablement, l’espadrille a mis le pied dans la mode !

  • (c) Shutterstock.com
  • https://upload.wikimedia.org/wikipedia/commons/thumb/7/74/Maul%C3%A9on_depuis_le_pont_des_galeries.jpg/800px-Maul%C3%A9on_depuis_le_pont_des_galeries.jpg

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