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Le pays des 1 000 étangs, vous pensez que c’est exagéré comme surnom ? En fait c’est plutôt sous-estimé ! Il y a en réalité entre 1 200 et 1 300 étangs dans la région de la Dombes, à 40 km au nord-est de Lyon. Le plus incroyable, c’est que ce sont des étangs artificiels et qu’ils datent du Xe siècle. Ce qui signifie qu’ils ont été aménagés sans machine !

A l’époque, le terrain est argileux et marécageux. Des moines entreprennent de modeler les étangs. A l’aide de corbeilles et de pelles, ils ont tassé l’argile pour la rendre imperméable, et ont organisé un système très sophistiqué de circulation de l’eau d’un étang à l’autre. Pourquoi ce travail de titan ? Deux raisons probables. La première, ce serait pour « faire maigre » comme on disait alors quand on mangeait du poisson à la place de la viande. La deuxième, ce serait pour disposer d’une réserve de nourriture, dans une région où le sol argileux est difficile à cultiver. L’agriculture ne s’est réellement développée dans la Dombes qu’à partir des XIXe et XXe siècles.

Un millénaire plus tard, les étangs sont toujours là. Chacun s’étend sur une dizaine d’hectares en moyenne : l’une des surfaces en eau douce les plus importantes d’Europe ! On doit cette pérennité aux propriétaires qui ont entretenu la tradition… et leurs étangs ! Car plus de 90% des étangs sont privés.

Pour vous essayer à la pêche ou tout simplement vous balader et profiter de la nature, rendez-vous à Saint-Nizier-le-Désert, où deux étangs sont accessibles. En revanche, ne comptez pas y piquer une tête ! Et ce n’est pas parce que l’eau est froide. La baignade y est interdite, et, surtout, vous risqueriez d’attraper des maladies… En revanche, vous trouverez une baignade on ne peut plus naturelle dans le camping d’à côté, qui comporte une piscine 100% végétale et sans chlore. Pour un peu, on la compterait presque comme un étang supplémentaire !

  • Isabelle Barruhet / Flickr.com
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