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Malgré son nom, vous ne verrez pas l’ombre d’un bateau à Saint-Jean-Pied-de-Port. Non, ce n’est pas pour induire en erreur le touriste avide d’air marin. Niché dans les terres du Pays basque, ce serait compliqué…

Alain Zuaznabar, chargé du patrimoine à la mairie, nous livre l’explication de ce « port » mystérieux. « La commune est située au pied des « ports » pyrénéens, c’est-à-dire des « cols », d’où son nom. Ces cols permettaient le franchissement des Pyrénées et les communications entre la France et l’Espagne. » Une position stratégique qui a motivé la construction d’un château fort dès le XIIe siècle. Avant même que la ville n’existe ! Cette dernière voit le jour quelques décennies plus tard, sur décision du roi de Navarre, Sanche-le-Fort ! La ville subit de nombreux assauts. A tel point qu’en 1644, un géographe évoque une ville renversée plutôt qu’assise au pied des Pyrénées ! Les tensions demeurent tellement fortes dans la région que Louis XIII fait d’ailleurs construire la citadelle. Vauban, le fameux architecte militaire de Louis XIV, passe à Saint-Jean-Pied-de-Port en 1685. Il a beau se montrer très critique sur l’état des fortifications, ses instructions ne seront appliquées que 40 ans plus tard !

Aujourd’hui, les passages belliqueux ont définitivement cédé la place aux passages… spirituels ! Saint-Jean-Pied-de-Port se trouve en effet sur le chemin de Saint-Jacques de Compostelle. En 2011, 40 000 pèlerins ont franchie la porte Saint-Jacques, classée au patrimoine mondial de l’UNESCO.

Mais cet afflux n’a pas toujours été aussi important, selon Alain Zuaznabar. « Aux XVIIe et XVIIIe siècles, il y a eu une baisse très importante du nombre de pèlerins qui entreprenaient le chemin. Ça a été aussi le cas au XXe. Ça fait une petite vingtaine d’années qu’il y a un vrai renouveau du pèlerinage de Compostelle. C’est vrai surtout depuis les années 2000. »

Vous pouvez tout à fait commencer le chemin à partir de Saint-Jean-Pied-de-Port. De cette manière, il ne vous restera plus que 800 kilomètres à parcourir !

  • (c) Pecold / Shutterstock.com
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