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« Sur le pont Saint Bénézet, l’on y danse, l’on y danse… Sur le pont Saint Bénézet, on y danse tous en rond. » Mince, ça ne rime plus ! C’est pourtant ainsi qu’on devrait chanter la célèbre ritournelle si l’on voulait être exact d’un point de vue historique. Car le nom de celui qu’on appelle le pont d’Avignon est en réalité Saint Bénézet. Ce qui signifie « Petit Benoît » ! Et vient du prénom de l’enfant qui, selon la légende, aurait déclenché la construction du pont.

Benoit était un jeune pâtre, qui aurait entendu des voix divines lui ordonnant de bâtir un pont dans la ville d’Avignon. Il se rend à la Cité, mais personne ne le prend au sérieux. Pour mettre la foi de l’enfant à l’épreuve, l’évêque lui demande de soulever une énorme pierre et de la porter jusqu’à la rive du Rhône. Mission impossible, mais c’est sans compter sur la nuée d’anges qui apparaissent pour lui venir en aide ! Apparemment, le BTP recrutait dans les hautes sphères en ces temps-là… Ce sera la première pierre du Pont. Bénézet meurt peu après et sera enterré dans une chapelle construite sur le pont.

Bâti au XIIe siècle, il est alors composé de 22 arches, et s’étend sur près d’un kilomètre. Une prouesse technique à l’époque ! Mais le pont résiste mal aux crues du Rhône. Plusieurs fois emporté et reconstruit au cours des siècles qui suivent, il est finalement abandonné.

De toute manière, côté danse, pas de regret : il était trop étroit pour que les Avignonnais puissent danser dessus les sarabandes et les farandoles. En revanche, aux pieds du pont, s’étend l’île de la Barthelasse, la plus grande île fluviale de France, entre deux bras du Rhône. Au XIXe siècle, on s’y rend en barque : pique-niques, guinguette… c’est un vrai lieu de loisirs. Où l’on danse autour des arches, tous en rond, sous le pont d’Avignon. Pardon, sous le pont Saint Bénézet !


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