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Lorsqu’on pense à la « grande guerre », on pense fatalement à Verdun ou au Chemin des Dames… Il est un lieu de mémoire étonnant auquel on pense moins : la carrière de Wellington, près d’Arras. Est-ce parce qu’il est souterrain ? Oui, tout à fait, souterrain.

En 6 mois, c’est une véritable ville qui a été creusée, avec 20 kilomètres de galeries souterraines reliant les anciennes carrières de craies entre elles. 24 000 hommes, essentiellement britanniques, vont y attendre le début de la bataille. 24 000 hommes, cela correspond à la population d’Arras avant-guerre !

Les galeries ont été creusées en grande partie par des tunneliers néo-zélandais. Pour se repérer, ils leur ont attribué des noms de villes de leur pays, d’où le nom de la carrière de Wellington… Et quand on dit que c’était une véritable ville, ce n’est pas exagéré. Tout est prévu pour abriter les soldats : éclairage, canalisations d’eau, dortoirs, latrines. Et même un hôpital, capable d’accueillir 700 blessés.

Ce vaste réseau souterrain a été conçu à la demande du haut commandement britannique. Il servira à regrouper des troupes de façon massive sans que les Allemands ne s’en aperçoivent, et à jaillir par surprise devant leurs lignes. Une offensive prévue pour concentrer les Allemands sur le front de l’Artois. En fait, une diversion : une semaine plus tard, les Français lancent un assaut sur le Chemin des Dames.

Le 9 avril 1917, les Britanniques, surgissant de terre, se ruent vers les lignes allemandes. Le front recule de plusieurs kilomètres en seulement deux jours. Mais cette percée s’arrête là en raison de l’arrivée de renforts ennemis. C’est le début d’un enlisement de plus d’un mois, où les combats pourtant intermittents seront meurtriers. Il faudra attendre encore un an et demi avant l’armistice…

Visiter la carrière de Wellington vous fera toucher du doigt ce qu’a été la vie de ces soldats avant l’assaut. Une visite émouvante.

  • https://upload.wikimedia.org/wikipedia/commons/5/52/Carriere_wellington_entrance.jpg
  • https://upload.wikimedia.org/wikipedia/commons/a/a7/Exit_No._10%2C_Carri%C3%A8re_Wellington_Museum%2CArras_IMG_2834.JPG
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