Le Marégraphe à Marseille

Le Marégraphe à Marseille

Quel est le lien entre Marseille et le sommet du Mont-Blanc ? Le marégraphe de Marseille ! C’est grâce à lui qu’on peut mesurer l’altitude du Mont-Blanc ! Comme de n’importe quel point en France.

Pour établir une altitude, il faut un niveau zéro de référence, celui de la mer. C’est le marégraphe de Marseille qui le détermine. Le marégraphe est à la fois l’appareil qui enregistre le niveau de la mer et le bâtiment qui l’abrite. Il est construit en 1884 sur la Corniche. Après 12 ans de mesures, la moyenne est faite pour déterminer le fameux niveau zéro ! Il est matérialisé par un repère fixé dans le marégraphe.

N’imaginez pas quelqu’un en train de mesurer chaque matin à la règle les variations de la mer ! C’est bien entendu une machine qui s’en occupe. Le marégraphe est formé d’un puits où l’eau de mer pénètre, mais où l’effet de la houle et des vagues est fortement atténué. Un flotteur placé dans ce puits suit les variations verticales de la mer dans le puits. Le flotteur est relié à un câble métallique, lui-même relié à une machine qui trace une courbe des variations du niveau de la mer. Voilà grosso modo le principe de fonctionnement (pour avoir le détail, rendez-vous là-bas !).

Depuis, le marégraphe mécanique a été rejoint par un appareil numérique, mais il fonctionne toujours. Et c’est rassurant, les deux appareils concordent… Grâce à ces mesures, on sait notamment que le niveau moyen de la mer à Marseille a augmenté de 16 centimètres depuis la fin du XIXe siècle !

Le marégraphe a de nombreuses autres fonctions. Il sert à l’hydrographie (prédiction de marée, cartes marines, sécurité de la navigation..), mais est aussi utilisé dans le cadre d’applications environnementales (plans de prévention des risques naturels prévisibles, validation des modèles climatiques…). Plus étonnantes, ses applications spatiales ! Sans lui, les satellites ne sauraient pas à quelle hauteur ils se trouvent ! De la mer aux étoiles, il n’y a qu’un pas…

  • fabien de-saint-cyr / Flickr
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